ARTIKEL

Acacia Johnson: de piloten fotograferen die het platteland van Alaska bedienen

Bush-vliegtuigen vormen een wezenlijk onderdeel van de manier van leven in Alaska. Ze bieden voedsel, medicijnen en noodvervoer in de meest afgelegen gebieden. Maak kennis met de winnaar van de Canon Female Photojournalist Grant van 2021 die deze onmisbare service gaat vastleggen.
Fotograaf Acacia Johnson zit in een vliegtuigje dat aan de grond staat. Ze glimlacht en kijkt door de open deur naar buiten.

Acacia Johnson (op de foto) is een fotograaf, artiest en schrijver uit Alaska die veel in het Noordpool- en Zuidpoolgebied heeft gewerkt. Na het winnen van de Canon Female Photojournalist Grant van 2021 keert ze terug naar haar thuisstad Anchorage om bush-piloten in Alaska in actie vast te leggen. Dit is een beroep dat dicht bij haar staat. © Acacia Johnson

Dankzij gletsjers, bergen, bossen en de Arctische toendra is de wildernis van Alaska maar voor een klein deel bewoonbaar — slechts 20% is bereikbaar via de weg. Een groep van piloten in lichte vliegtuigjes, die bekend staan als bush-piloten, vliegen over dit woeste terrein en ondersteunen zo de afgelegen gemeenschappen van de staat.

Acacia Johnson, winnaar van de Canon Female Photojournalist Grant van 2021, groeide op in een familie van bush-piloten in Anchorage, Alaska. Deze stad heeft de grootste privévloot van watervliegtuigen ter wereld. Het viel Acacia op dat veel weergaven van piloten in Alaska in de media strijdig waren met haar eigen ervaringen.

Dankzij de beurs van 8000 euro gaat ze aankomende winter de mensen zoeken en fotograferen die het stereotype van een bush-piloot uit Alaska weerleggen. Ze wil zich richten op het vertellen van een nieuw verhaal, een over diversiteit en veiligheid in de luchtvaart. "Minder dan 6% van de piloten is vrouw", zegt ze. "Ik denk dat dat tot op bepaalde hoogte met de gevolgen van langdurige stereotypen te maken heeft." Het is voor Acacia ook belangrijk om de cruciale rol van bush-piloten vast te leggen. Ze vervoeren voedsel en medicijnen en bieden toegang tot hulpdiensten aan mensen in de meest afgelegen gebieden van de staat.

Acacia werkte als twintiger voornamelijk als fotografiegids op schepen in het Noordpool- en Zuidpoolgebied. "Ik denk dat het ver van huis zijn me deed inzien wat ik zo fijn vind aan in Alaska zijn, en wat ik graag zou willen vastleggen", vertelt de 31-jarige schrijver, artiest en fotograaf.
Een luchtfoto van lichtblauwe gletsjers omringd door ijs, met een bush-vliegtuig dat er overheen vliegt.

In Alaska, dat een vijfde zo groot is als de VS en gletsjers zo groot als een gemiddeld land heeft, is slechts 20% van de plaatsen bereikbaar via de weg — de rest is alleen bereikbaar per boot of bush-vliegtuig. Gefotografeerd met een Canon EOS 5D Mark III (inmiddels opgevolgd door de Canon EOS 5D Mark IV) en een Canon EF 100-400mm f/4.5-5.6L IS II USM-objectief, ingesteld op 214mm, 1/500 sec, f/5.6 en ISO1250. © Acacia Johnson

Een bush-vliegtuig in Alaska staat geparkeerd op een besneeuwde baan in de mist.

Acacia beschrijft een bush-vliegtuig als "een klein vliegtuig dat is uitgerust om op ruig terrein te landen". Voor veel afgelegen gemeenschappen in Alaska vormen ze de enige aanvoerroute van essentiële middelen en services. Gefotografeerd met een Canon EOS 5D Mark IV en een Canon EF 50mm f/1.4 USM-objectief, ingesteld op 1/1000 sec, f/4 en ISO400. © Acacia Johnson

Hardnekkige houdingen

Geromantiseerde legendes over bush-piloten zijn voornamelijk in het gouden tijdperk van bush-vliegen, de jaren 1920 tot 1950, ontstaan. "In het begin waren er roekeloze mannen die enorme risico's namen met de vliegtuigen en het weer. Ze overleefden meerdere ongelukken of strandden wekenlang alleen in de wildernis", legt Acacia uit. "Dat heeft tot een soort cowboyhouding geleid, die vandaag de dag nog deels bestaat."

Ondanks de vooruitgang op het gebied van veiligheidstechnologie, komen er nog steeds meer vliegtuigongelukken voor in Alaska dan in de rest van de Verenigde Staten. Acacia denkt dat dit deels kan worden toegeschreven aan het idealiseren van "de gevaarlijke capriolen van mannen".

"Mijn doel is om de kleurrijke historie van bush-vliegen in Alaska in ere te houden en te behouden, en tegelijkertijd naar de toekomst te kijken en me te focussen op de luchtvaart als essentiële service", zegt ze. "Dit onderwerp is heel gemakkelijk om te romantiseren, dus dat is onderdeel van de uitdaging." Maar het is ook de reden dat ze geïnteresseerd is. "Ik wil dat geïdealiseerde beeld grondig analyseren om uit te zoeken wat er nou echt belangrijk is. Welke verhalen worden er niet gehoord?"
Acacia is op zoek naar de bush-piloten van nu, niet vanwege hun spannende acties, maar vanwege hun affiniteit met de omgeving en het feit dat ze het leven op afgelegen plekken mogelijk maken. "De mensen die ik echt wil vinden, zijn de mensen die vliegen waar verder niemand vliegt. Het is echt hun hele leven: hun passie en hun grote vaardigheid."

Het project gaat van start in Anchorage door gebruik te maken van Acacia's bestaande connecties in de luchtvaartwereld. Daarna gaat ze verder naar gemeenschappen waar ze hoopt piloten te vinden die in bepaalde locaties zijn gespecialiseerd, waaronder vliegen over gletsjers. Ze is ook van plan om een belangrijk transportcentrum voor Alaska's native dorpen te bezoeken.

"Door per keer één gemeenschap als uitvalsbasis te gebruiken, kan ik piloten ontmoeten die naar veel afgelegen gebieden zijn afgereisd en daar de essentiële services bieden waardoor mensen op die afgelegen plekken kunnen blijven wonen", legt ze uit.
Een technicus met witte handschoenen maakt de sensor van een Canon-camera schoon.

Heb je Canon-apparatuur?

Registreer je apparatuur voor gratis advies van experts, onderhoud van apparatuur, toegang tot inspirerende evenementen en exclusieve aanbiedingen met Canon Professional Services.
Een luchtfoto van een bush-vliegtuig dat er klein uitziet in een uitgestrekt groen met bruin landschap in Alaska.

Een bush-vliegtuig in het waddengebied voor de kust van Cook Inlet, Alaska. Acacia wil niet alleen de piloten en hun verhalen vastleggen, maar ook de "essentiële service" die de bush-vliegtuigen in Alaska bieden: een enorm project. "Ik denk dat ik het zonder de beurs niet had kunnen doen", zegt ze. "Ik ben zo blij!" Gefotografeerd met een Canon EOS 5D Mark IV en een Canon EF 24-105mm f/4L IS USM-objectief (inmiddels opgevolgd door de Canon EF 24-105mm f/4L IS II USM) ingesteld op 50mm, 1/1000 sec, f/4 en ISO800. © Acacia Johnson

De Canon Female Photojournalist Grant

De beurs komt voor Acacia precies op het juiste moment en stelt haar in staat de vele verhalen te vertellen die anders verloren zouden zijn gegaan. "Veel van de piloten die echt geweldige verhalen hebben, staan aan het einde van hun leven. We naderen het einde van een tijdperk", legt ze uit. "Ik denk niet dat ik zo'n groot project in gang had kunnen zetten zonder financiering."

Bovendien wil zij graag degene zijn die dit verhaal vertelt. "Ik word altijd heel enthousiast van projecten van andere fotografen in hun geboorteplaats. Ik denk dat het andere kansen biedt en een andere manier van verhalen vertellen dan wanneer je als buitenstaander binnenkomt."

Het is ook een manier van werken waar steeds meer vraag naar is. "Ik sprak tijdens een portfoliobeoordeling eerder dit jaar met een aantal redacteuren van invloedrijke publicaties en vroeg ze waar ze enthousiast over waren. Zoveel redacteuren zeiden dat ze enthousiast waren over lokale, kleinere verhalen die een sterke band hadden met de gemeenschap van de fotograaf."
Acacia zegt dat beurzen een belangrijke rol spelen voor fotografen. "Het kan lastig zijn om ondersteuning te vinden voor langdurigere, poëtische projecten. Beurzen helpen je je stem te vinden zonder te worden beïnvloed door de druk om te publiceren." Als schrijver vindt ze ook het aanvraagproces leuk, omdat het voor haar deel uitmaakt van het uitwerken van haar ideeën. "Vaak heb ik een idee van wat een project inhoudt, maar dan zet ik het op papier en lijkt het nergens naar." Maar het hebben van een deadline helpt haar duidelijkheid te scheppen, en met elke aanvraag verfijnt en verduidelijkt ze het nog meer.

"Ik heb een bepaald recept", zegt ze. "Een goede beursaanvraag moet heel duidelijk maken wat het project is, waarom het belangrijk is, hoe je het daadwerkelijk zou kunnen uitvoeren binnen de beschikbare tijd… en uitleggen waarom jij het zou moeten doen. Dat is een belangrijk punt. Er hoort een reden te zijn waarom jij de juiste fotograaf voor het project bent of waarom dit het juiste project voor jou is."
Leden van de Church of the Last Testament staan in witte gewaden voor bomen die met sneeuw zijn bedekt.

Midden in een geïsoleerde gemeenschap in Siberië

Magnum-fotograaf Jonas Bendiksen over de uitdagingen en beloningen van het vastleggen van een afgelegen religieuze groep.
Een bush-vliegtuig in Alaska op een besneeuwde baan, met een bevroren raam en rode bedekking om zijn motor en vleugels.

Tijdens de winter in Alaska, wanneer Acacia haar project gaat uitvoeren, kan het wel -34 °C worden. "Het licht tijdens de Arctische winter is het meest magische wat er bestaat", zegt ze. "Het is het waard om de ergste kou ervoor te trotseren." Gefotografeerd met een Canon EOS 5D Mark IV en een Canon EF 50mm f/1.4 USM-objectief, ingesteld op 1/1000 sec, f/4 en ISO400. © Acacia Johnson

Fotograaf Acacia Johnson, met een spijkerbroek en dikke gele trui aan, zit op het grote wiel van een bush-vliegtuig in Alaska.

In de koude omstandigheden van het winterse Alaska is een robuuste en betrouwbare uitrusting onmisbaar. Naast haar grootformaat filmcamera gebruikt Acacia een Canon EOS 5D Mark IV met de objectieven Canon EF 100-400mm f/4.5-5.6L IS II USM, Canon EF 50mm f/1.4 USM en Canon EF 24-105mm f.4 L IS USM. © Acacia Johnson

Vintage vliegtuigen

Het project zal bestaan uit een serie portretten op groot formaat van piloten en vliegtuigen. Bush-vliegtuigen zijn vaak eenmotorige vliegtuigjes die geschikt zijn om te landen zonder een echte landingsbaan, op kiezels, water, zand of sneeuw. "De vliegtuigen waaraan nu nog de voorkeur wordt gegeven, zijn tussen de jaren 1940 en 1960 gebouwd", legt Acacia uit. "Mijn tante beschrijft het gevoel als vliegen in een kartonnen doos; ze zijn heel fragiel, sommige zijn alleen gemaakt van canvas dat over een licht frame is gespannen. Ze zijn schitterend en kwetsbaar."

De portretten worden gemaakt tegen het dramatische landschap, met de winterse oceaan, uitgestrekte toendra en Denali-berg in de verte. "Het hele landschap van Alaska van bovenaf is echt adembenemend", zegt Acacia, die naast haar grootformaat filmcamera haar geliefde Canon EOS 5D Mark IV gaat gebruiken om het project vast te leggen.

Op haar reis van gemeenschap naar gemeenschap in Alaska met de camera in de hand verwacht Acacia verscheidene familieconnecties tegen te komen, en mensen die zich haar grootvader herinneren. Ze legt uit waarom hij zo belangrijk is geweest: "Naast een bush-piloot die zelf meerdere ongelukken overleefde, was hij ook een kunstenaar die me altijd aanspoorde, niet om technische topkwaliteit te behalen maar om mijn creatieve visie na te jagen. Het is gaaf om een fotografieproject te hebben dat daar verband mee houdt."

Dit project is persoonlijk voor Acacia, meer dan haar andere werk. Het is een blijvende bijdrage aan haar thuisgemeenschap en "vormt misschien nog maar het eerste hoofdstuk".

Geschreven door Emma-Lily Pendleton


De uitrusting van Acacia Johnson

De belangrijkste apparatuur die professionals gebruiken om foto's te nemen

Een glimlachende Acacia Johnson met een Canon-camera in haar handen.

Camera

Canon EOS 5D Mark IV

De EOS 5D Mark IV is ontworpen voor elke situatie, heeft een prachtige vormgeving en is een uitstekende allrounder. "De Mark IV is mijn werkpaard", vertelt Acacia. "Hij kan alles aan. Ik vertrouw er sterk op tijdens expedities en hij stelt me nooit teleur."

Objectieven

Canon EF 24-105mm f/4 L IS II USM

Deze vernieuwde versie van de EF 24-105mm f/4 L IS USM die Acacia gebruikt, biedt verbluffende beeldkwaliteit en geavanceerde beeldstabilisatie. "Dit is het objectief dat ik het vaakst gebruik", zegt ze. "Als ik niet zeker weet wat ik moet verwachten van een situatie die ik wil fotograferen, begin ik meestal met dit objectief. Het is veelzijdig."

Canon EF 50mm f/1.4 USM

De EF 50mm f/1.4 USM is een compact standaardobjectief dat dankzij het snelle maximale diafragma en scherpstelsysteem uitstekende prestaties levert bij elk type fotografie. "Ik gebruik deze graag voor projecten in de winter, met weinig licht", zegt Acacia. "Met het maximale diafragma kan ik er letterlijk mee in het donker fotograferen, waarbij ik het livescherm aan de achterkant van de camera gebruik om handmatig scherp te stellen."

Canon EF 100-400mm f/4.5-5.6L IS II USM

Een compact, hoogwaardig 100-400mm zoomobjectief dat ideaal is voor sport-, actie- en wildlifefotografie. "Dit objectief gebruik ik vaak voor luchtfoto's, vooral wanneer ik wil inzoomen op de natuurlijke patronen van het landschap die alleen van bovenaf te zien zijn", zegt Acacia.

Gerelateerde artikelen

  • De winnaars van de Canon Female Photojournalist Grant, Anush Babajanyan en Laura Morton, op het festival Visa pour l'Image 2019 in Perpignan, Frankrijk.

    ARTIKEL

    De Canon Female Photojournalist Grant verandert levens

    Zes verschillende documentairefotografes leggen uit waarom de Canon Female Photojournalist Grant een keerpunt was in hun carrière.

  • Image

    ARTIKEL

    Jonge fotograaf: landschappen met verhalen

    De jonge fotografe Michaela Nagyidaiová duikt in de landschapsfotografie die een milieuverhaal vertelt, met professionele mentor Toby Smith.

  • ARTIKEL

    Heeft de fotojournalistiek een toekomst in het digitale tijdperk?

    Bekende fotografen bespreken de toekomst van de sector en hun voorspelling kan best wel verrassend zijn...

  • ARTIKEL

    Luchtfotografie: volg de patronen

    Luchtfotografe Lucia Griggi legt de abstractie van de wonderen der natuur vast door van bovenaf gletsjers, meren en vlechtende rivieren te fotograferen.

  • Meld je aan voor de nieuwsbrief

    Klik hier voor inspirerende verhalen en het laatste nieuws van Canon Europe Pro