Man-And-Woman-Smoking-On-Motorbike

Straatfotograaf Emmanuel Cole

Emmanuel-Cole-Portret© Alexei Awan.

Een uniek perspectief

Het duurt bijna veertig minuten voordat ik begin met de vragen die ik had opgeschreven voor de autodidactische stadsfotograaf Emmanuel Cole.

Hij is zo ontspannen, zo relaxed en ontzettend sympathiek. Hij heeft een ongedwongen uitstraling. Het gesprek duurt bijna drie uur en gaat over de veranderende stad Londen, straatfotografie en de voor- en nadelen van Instagram.

Door zijn eigen ogen

Al snel gaat het gesprek over de aantrekkingskracht van Londen, een stad die miljoenen mensen elk jaar fotograferen en waar originaliteit toch zo langzamerhand verdwenen moet zijn.

Cole is het daar niet mee eens. "Alles is zo ongewoon: de mensen, de gebouwen... Alles is continu in beweging. De strijd van de stad prikkelt me."

Met één blik op het Instagram-account van Emmanuel wordt duidelijk waarom hij opvalt: geen toeristische plaatjes van de Big Ben of London Eye. Nee, dit is het Londen dat hij ziet: een bonte menigte stedelijke figuren die de meesten van ons zouden proberen te ontwijken als we ze op straat tegenkwamen.

Ik vraag hem hiernaar, hoe hij de onbenaderbare benadert. Hij geeft verrassend aan dat zijn succes te danken is aan zijn tijd als collectant.

"Dit heeft me geholpen wat opener te worden. Het is wat intimiderend, maar je wilt gewoon aardig gevonden worden. Maar als je op deuren klopt, ga je ervan uit dat mensen 'nee' zullen zeggen, dus daar ben je op voorbereid. Het geef je zelfvertrouwen. Wat is het ergste dat kan gebeuren?"

Dus als het aankomt op het maken van de perfecte opname, wordt het meer dan afwijzing: "Het wordt een angst dat je iets zal missen. Je krijgt meestal maar één kans om die foto te maken. Er zijn tijden geweest dat ik de hele dag spijt had omdat ik 's ochtends iemand had gezien waar ik een foto van had willen maken en dat niet had gedaan."

"Het helpt ook om eerlijk te zijn. Ik stap gewoon op mensen af en vraag of ik een foto van ze mag maken. De eerste vraag is bijna altijd: "Waarom?" en dan zeg ik gewoon dat ik ze interessant vind, en dat is de waarheid. Dit helpt mensen te ontspannen."

Interessante portretten vastleggen is ontzettend lastig en dus is het belangrijk om uit je comfortzone te stappen. "Ik kijk naar gedrag", legt Emmanuel uit. "Dingen die opvallen. Meestal kleine dingen. Misschien de manier waarop iemand zich gedraagt of hoe iemand loopt, of iemand die zich goed kleedt."

Man-In-Brockley-Shop

© Emmanuel Cole. Gemaakt met een Canon EOS 5D Mark III - EF 24mm f/1.4L II USM lens; de belichting was 1/320s bij f/2.8, ISO 800.

Het begin

Als je naar zijn indrukwekkende portfolio kijkt, is het bijna niet te geloven dat Emmanuel pas vijf jaar geleden is begonnen met fotograferen, vlak voordat het platform dat hem bekend zou maken, Instagram, groot werd.

Emmanuel kreeg in 2011 een telefoon met een camera en begon gewoon foto's te maken. Hij imiteerde een aantal anderen, maar vond al snel zijn eigen stijl met prachtige landschappen en portretten van de meest excentrieke en interessante figuren van Londen. Een jaar later stapte hij over op de Canon EOS 6D, en daar heeft hij nooit spijt van gehad. Je ziet hem zelden zonder zijn camera om zijn nek.

"Voor mij is de EOS 6D de perfecte camera. Ik heb hem al bijna vanaf het begin en hij laat me nooit in de steek."

Ondanks dat Emmanuel prominent aanwezig is op Instagram, van oudsher een plek voor telefoons, vertelt hij me dat hij nu alleen nog maar met zijn Canon werkt. "Je hebt veel meer controle met je DSLR. Niet alleen over de manier waarop je foto's maakt, maar ook over de output: het is veel eenvoudiger om met RAW-bestanden te werken dan met JPEG'S. Met je telefoon maak je JPEG's en die hebben een veel lagere kwaliteit dan RAW-bestanden."

In een Instagram

De herontwikkeling van Londen lijkt al net zo snel te gaan als de wereld van fotografie en het is niet moeilijk om de overeenkomsten te zien. Ik vraag Emmanuel, een fotograaf met meer dan 140.000 volgers op Instagram, wat hij vindt van het platform dat hem in de schijnwerpers heeft gezet.

"Instagram is een krachtige marketingtool", begint hij. "Het geeft me meer reden om te fotograferen, wetende dat mensen mijn foto's mooi vinden en dat mijn werk daadwerkelijk wordt gezien. Het werkt versterkend."

"Maar het is ook veel directer en daardoor is het veel gemakkelijker je te laten afleiden door wat andere mensen doen en te vergeten waar je het voor doet."

"Het is tegenwoordig veel lastiger om je eigen stijl te hebben omdat je elke dag wordt overladen met beelden. Maar als ik iemand met een eigen unieke stijl zie, valt hij of zij echt op."

Hij vraagt zich ook af of men tegenwoordig nog wel respect heeft voor fotografie. "Mensen doen het om de verkeerde reden. Ze kopiëren foto's die veel likes krijgen omdat ze beroemd willen worden, niet omdat ze gewoon graag fotograferen."

Warming-up

Wanneer ik hem vraag hoeveel foto's hij per dag maakt, verwacht ik iets van 30 of 40, maar zijn antwoord verrast me: "Maar een stuk of 5-10." Hij zegt dat minder echt meer is en dat je gaandeweg leert wat een goede foto wordt en wat niet. "Maar dan doe ik wel een warming-up."

Warming-up? "Ja," zegt hij serieus, "je moet warmlopen." Als een atleet? "Precies. Je kunt niet zomaar de straat op gaan en meteen de beste opname van de dag maken!" Hij lacht: "Je moet in een ritme komen zodat het natuurlijk aanvoelt op het moment dat je moet presteren."

Zonlicht-Schaduw-Emmanuel-Cole-Afbeelding

© Emmanuel Cole. Gemaakt met een Canon EOS 5D Mark III - EF 24mm f/1.4L II USM lens; de belichting was 1/1000s bij f/5.0, ISO 100.

Transformers, gidsen en lastige situaties.

Naast Londen heeft Emmanuel behoorlijk lang in Hongkong gefotografeerd. "Het was geweldig. En het heeft me zeker geholpen mijn fotografie vorm te geven. Er waren zo veel rare situaties, maar ook zo veel kansen om unieke foto's te maken."

Zijn beste raad? Reis altijd met iemand uit de omgeving. "Ik ontmoette een jongen in Hongkong die me herkende van Instagram. We gingen samen op pad en hij maakte alles zo veel gemakkelijker. Hij redde me uit een aantal lastige situaties en heeft me ontzettend interessante plekken laten zien."

Hij laat me een foto zien van een griezelig uitziend flatgebouw dat is gebruikt in een Transformers-film. "Ik liet het aan die jongen zien en hij bracht me er meteen naartoe. Ik ging er overdag heen, maar wist dat het er in het donker beter uit zou zien, dus ben ik later teruggegaan om de foto te maken. Dit is waarschijnlijk mijn bekendste foto."

Hong-Kong-Hoogbouw

© Emmanuel Cole. Gemaakt met een Canon EOS 5D Mark III - EF 17-40mm f/4L USM lens; de belichting was 30,0s bij f/9.0, ISO 200.

En nu?

Ik vraag hem wat zijn plan is en hij is er verrassend nonchalant over. Hij neemt het allemaal zoals het komt. Hij noemt tussen neus en lippen door dat mensen willen dat hij een tentoonstelling houdt, maar daar heeft hij niet zo veel mee. "Misschien een boek, of twee. Later." Hij geeft toe dat hij een paar projecten in het vooruitzicht heeft.

Nogmaals, ik sta er versteld van hoe nuchter hij overkomt. Ieder ander met meer dan 140.000 Instagram-volgers zou dat van de daken schreeuwen, boekdeals sluiten en elk stukje roem met twee handen aangrijpen. Hij zegt dat als hij stopt, hij tevreden zal zijn als hij een duidelijk stempel heeft gedrukt op het vastleggen van Londen.

Ik vraag me af wat hij was geworden als hij geen fotograaf was geworden. "Basketballer", zegt hij. Het verbaast me niks gezien zijn lengte, maar hij zegt dat het de strijdlust is die hij vooral uit de sport heeft gehaald. "Ik ben erg competitief. Ik heb altijd het beste uit mezelf willen halen en blijf mezelf pushen. Maar ik wil minder obsessief worden. Het kan je leven overnemen als je dat toelaat. Dat is geen slecht iets, maar het gaat om de balans."

We zitten inmiddels al een paar uur samen en ik heb hem naar elk aspect van zijn leven gevraagd, maar hij ziet er niet moe of geërgerd uitziet. Integendeel, hij zit nog altijd vol energie en beantwoordt met plezier al mijn vragen. Ik vraag wat hij hierna gaat doen en hij antwoordt dat hij heeft afgesproken met een vriend, maar, nogmaals, hij heeft geen haast.

Hij haalt zijn schouders op, glimlacht en ik bestel nog een paar biertjes.

De uitrusting van Emmanuel

Camera's:

Canon EOS 6D

Lenzen:

EF 17-40mm f/4L USM

EF 24mm f/1.4L II USM

EF 50mm f/1.2L USM



Interview: geschreven door Martin Fleming